Billie Jean King Cup

Historia

Orígenes

Hazel Hotchkiss Wightman fue la primera que en 1919 pensó en crear una competición femenina por equipos. Cuando su idea fue rechazada, decidió organizar por su cuenta un encuentro anual que enfrentaría a Estados Unidos y Gran Bretaña, que eran los dos países más poderosos del tenis en aquel entonces.

Wightman encontró en Nell Hopman, esposa del legendario capitán australiano de Copa Davis, una aliada para su idea. Pero no fue hasta 1962 cuando una residente inglesa en Estados Unidos, Mary Hardwick Hare, presentó un detallado informe dando apoyo al evento, que convenció a la ITF de que un torneo por equipos femeninos que se jugara durante una semana y en un lugar distinto cada año, era una "buena idea".

Trofeo Billie Jean King Cup
Hazel Hotchkiss Wightman

Primera edición en 1963

La Federation Cup (Copa Federación), la primera competición femenina de tenis, fue finalmente lanzada en 1963 para celebrar el 50º aniversario de la International Tennis Federation. Dicha competición demostró ser un gran éxito y fue considerada por las jugadoras y el público en general como uno de los eventos más importantes del tenis femenino internacional.

Una parte crucial del éxito lo protagonizaron las jugadoras líderes del momento, Margaret Court y Billie Jean King, quienes apostaron con fuerza a favor de la competición. Las dos se enfrentaron en la final de la primera Copa Federación que se jugó en el Queen's Club de Londres, y que fue ganada por Estados Unidos ante Australia por dos victorias a una.

El evento inaugural atrajo el interés de 16 equipos. Durante los primeros años, los países tenían que correr con los gastos de transporte, a veces a lugares lejanos, y en muchas naciones no podían permitirse el participar. La competición estuvo restringida a jugadoras amateurs hasta 1969, cuando pasó a ser un torneo abierto. El cambio vino con la llegada del patrocinio, en sus orígenes a cargo de "Colgate Group" en 1976 y del gigante de las comunicaciones y ordenadores, NEC, de 1981 a 1994.

Hasta 1995, la competición se disputaba a lo largo de una semana en una sede, con eliminatorias al mejor de tres encuentros -dos individuales y uno dobles- que se disputaban en un mismo día. Ese año se cambió el sistema de competición por el de eliminatorias directas de la Copa Davis, al mejor de cinco encuentros -cuatro individuales y uno dobles- en casa de uno de los contendientes.

Equipo de EEUU campeón de la primera edición (1963)

El debut de España

El equipo español no debutó en la Copa Federaación hasta 1972, nueve años después del inicio de la competición, disputando por primera vez el torneo sobre las pistas de hierba del Ellis Park de Johanesburgo, en Sudáfrica, en una eliminatoria ante Italia, que se imponía por 2-1 a un equipo que formaron Ana Mª Estalella, Carmen Hernández Coronado y Nati Santancana.

España acogió la competición por primera vez en 1979, en las pistas de la Real Sociedad Hípica Española, Club de Campo de Madrid. Del 30 de abril al 6 de mayo compitieron las potencias del tenis femenino en busca de un título que finalmente disputaron Estados Unidos y Australia. Las estadounidenses, que formaron con Chris Evert, Tracy Austin, Billie Jean King y Rosemary Casals, bajo la capitanía de Vicky Berner, se impusieron por 3-0.

La irrupción de Arantxa Sánchez Vicario y Conchita Martínez, llevó a España a ser la gran dominadora de la competición en la década de los 90, alcanzando la final en 10 ocasiones entre 1989 y 2002, sumando un total de cinco títulos (1991-93-94-95-98), sólo superados en el palmarés por los equipos de Estados Unidos (18), República Checa (11) y Australia (7).

España dominó los 90

Expansión Mundial

En 1994, el número de países competidores alcanzaba la cifra récord de 73. Este aumento de inscripciones llevó a la organización a crear en 1992 una fase regional clasificatoria, iniciando una etapa de transición en el formato de la competición, que pasó a ser de eliminatorias casa-fuera entre 1995 y 2000. Ese año se probó dividir la competición en dos fases y en 2001 se volvió al de se sede única.

Fue España el país encargado de acoger por segunda vez aquella edición, entre el 5 al 11 de noviembre, en las instalaciones del recinto Ferial Juan Carlos I de Madrid. El equipo nacional se quedó en las semifinales, siendo derrotado por Bélgica, que inscribiría su nombre por vez primera como campeona.

Volvió a cambiarse el formato al año siguiente, disputándose las dos primeras rondas por eliminación en casa de uno de los dos países contendientes, mientras que las semifinales y la final se disputaron en una sede única que fue Gran Canaria.

La Copa Federación demostró tener un éxito clamoroso, disfrutando de la presencia de las mejores jugadoras del circuito, hllenando estadios, a la vez que ha despertado el interés de la audiencia televisiva y de la prensa a escala mundial.

La lista de participanes que han desfilado incluye a las mejores jugadoras del tenis femenino de la historia, desde King y Court pasando por Virginia Wade, Christ Evert, Martina Navratilova y Steffi Graf, así como estrellas del tenis más recientes tales como Venus y Serena Williams, Monica Seles, Arantxa Sánchez Vicario, Amélie Mauresmo, Jennifer Capriati y Lindsay Davenport.

Trofeo Billie Jean King Cup

La Federación Internacional de Tenis (ITF) decidió cambiar el nombre de la competición a partir de 2021, pasando a denominarse Copa del Mundo de Tenis Femenino “Billie Jean King Cup” en honor de la ex tenista estadounidense reconocida mundialmente por su activismo a favor de la igualdad.

Este cambio histórico de denominación se une al nuevo formato de competición y al aumento de la dotación económica que la iguala con la Copa Davis masculina.

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